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长期以来,人们一直认为这些化石来自鹰

时间:2022-07-20 14:18 来源:海房之家

1905年,在南澳大利亚州卡拉穆里纳家园附近发现了一块翼骨化石碎片,它被描述为一种已经灭绝的鹰,并被命名为Taphaetus lacertosus,意思是“强大的坟墓鹰”。

现在,我和我的同事发表的研究表明,这个物种根本不是鹰。这是一只“旧大陆”秃鹫,我们将其重新命名为Cryptogyps lacertosus,或“强大的隐藏秃鹫”。

这是首次在澳大利亚发现这种食腐猛禽。生活在数万年前,我们认为Cryptogyps可能和古澳大利亚的巨型动物一起灭绝了。关于这个物种还有很多我们尚未发现的地方。

一个令人费解的缺席

秃鹫是一种几乎只以腐肉为食的猛禽。它们在生态系统中发挥着至关重要的作用,加快了对尸体的消耗。通过这种方式,它们有助于重新分配营养物质,并有助于限制疾病的传播。

他们可以分为两类。“新世界”秃鹫栖息在北美和南美,属于自己独特的家族。“旧大陆”秃鹫分布在非洲、欧洲和亚洲,与鹰和鹰属同一科。

考虑到如今秃鹫的分布如此广泛,澳大利亚秃鹫的长期消失令人惊讶。更奇怪的是,当你看看整个东南亚的化石记录,那里的秃鹫化石最远到印尼的弗洛雷斯岛都有发现。他们当然可以飞得更远一点?

更重要的是,直到大约5万年前,澳大利亚的环境都非常适合秃鹫生存。那时候,巨型有袋动物在整个大陆分布广泛,数量众多,为食腐动物提供了大量的尸体。

清道夫的形状

我们不是第一个认为在澳大利亚的化石记录中可能有秃鹫的人。其他古生物学家此前曾提出,一些澳大利亚鸟类化石可能属于秃鹫,卡拉穆利纳“鹰”就是这样一个例子。

我和我的同事想要弄清楚这是不是真的,所以我们开始将Cryptogyps的骨骼化石与包括秃鹫在内的各种现存的猛禽进行比较。

作为食腐动物,秃鹫的肌肉组织和骨骼结构与鹰非常不同。这一事实被证明是至关重要的,以确认隐齿盲蝽确实是一只秃鹫。

我们研究中使用的材料包括来自卡拉穆里纳家园的原始翼骨,来自新南威尔士州惠灵顿洞穴的两个相同的翼骨碎片,以及两个“tarsi”(小腿骨头)——一个来自惠灵顿洞穴,另一个来自西澳大利亚的Leaena呼吸洞穴。所有这些骨头都被认为属于Cryptogyps。

通过对骨骼的仔细检查,并与世界各地的鹰和秃鹫进行比较,发现它们的肌肉疤痕和结构更像秃鹫,尤其是跗猴。这强烈表明它们属于一只食腐动物。

为了进一步验证这一点,我们将这些化石与其他猛禽放在进化树上。我们的结果证实了比较的结果:Cryptogyps确实是一只秃鹫,而且可能是在欧洲和亚洲发现的格里芬秃鹫的近亲。

一个物种的生与死

根据腿骨,我们可以推断Cryptogyps并没有积极地用强大的爪子捕猎和抓取猎物。相反,它会像现在的秃鹫一样以动物尸体为食。

在这个时间点上,我们没有足够的骨骼来确切地知道隐齿蛇长什么样,或者它吃什么。

它可能是一个群居物种,成群结队地聚集在巨型动物的尸体周围,比如双齿兽或原齿兽。也可能是一只孤独的鸟,独自觅食,或成双成对。它可能以身体柔软的内部为食,也可能更喜欢坚硬的肌肉和皮肤。

获得这一信息需要未来有更多的发现。然而,毫无疑问的是,就像今天所有的秃鹰一样,隐齿秃鹰在生态系统的健康中扮演着重要的角色。

Cryptogyps的化石被认为是在更新世中期到晚期,大约在77万到4万年前。它的灭绝很可能与60,000-40,000年前澳大利亚巨型动物的灭绝有关。

随着大型动物的灭绝,食腐动物赖以生存的尸体供应将大幅减少。饥饿会变得普遍,繁殖尝试不那么成功,最终总数量会降到生存所需的阈值以下。

其他更多面手的猛禽,如楔尾鹰和黑鸢,随后填补了减少的食腐利基。

澳大利亚是唯一一个完全失去秃鹫的大陆,这一点令人警醒。可悲的是,现在大约有一半的秃鹫濒临灭绝。

这种下降的后果是可怕的,包括动物和人类之间的疾病传播增加,对营养循环的潜在影响,以及生态系统的重建。

The Conversation

Ellen K. Mather没有为任何可能从本文受益的公司或组织工作、提供咨询、拥有股份或接受资金,并且除了学术任命外,没有披露任何相关的从属关系。